For Journalists Debates surrounding the film / Débats autour du film  NEW YORK TIMES
Published: August 3, 2005
"Darwin's Nightmare," Hubert Sauper's harrowing, indispensable documentary, is framed by the arrival and departure of an enormous Soviet-made cargo plane at an airstrip outside Mwanza, Tanzania. The plane, with its crew of burly Russians and Ukrainians, will leave Mwanza for Europe carrying 55 tons of processed fish caught by Lake Victoria fisherman and filleted at a local factory. Though Mr. Sauper's investigation of the economy and ecology around the lake ranges far and wide - he talks to preachers and prostitutes, to street children and former soldiers - he keeps coming back to a simple question. What do the planes bring to Africa?

The answers vary. The factory managers say the planes' cavernous holds are empty when they land. One of the Russians, made uncomfortable by the question, mutters something vague about "equipment." Some of his colleagues, and several ordinary Mwanzans, are more forthright: the planes, while they occasionally bring humanitarian food and medical aid, more often bring the weapons that fuel the continent's endless and destructive wars.

In any case, they leave behind a scene of misery and devastation that "Darwin's Nightmare" presents as the agonized human face of globalization. While the flesh of millions of Nile perch is stripped, cleaned and flash-frozen for export to wealthy countries, millions of people in the Tanzanian interior live on the brink of famine. Some of them will eat fried fish heads, which are processed in vast open-air pits infested with maggots and scavenging birds. Along the shores of the lake, homeless children fight over scraps of food and get high from the fumes of melting plastic-foam containers used to pack the fish. In the encampments where the fishermen live, AIDS is rampant and the afflicted walk back to their villages to die.

The Nile perch itself haunts the film's infernal landscape like a monstrous metaphor. An alien species introduced into Lake Victoria sometime in the 1960's, it has devoured every other kind of fish in the lake, even feeding on its own young as it grows to almost grotesque dimensions, and destroying an ancient and diverse ecosystem. To some, its prevalence is a boon, since the perch provides an exportable resource that has brought development money from the World Bank and the European Union. The survival of nearly everyone in the film is connected to the fish: the prostitutes who keep company with the pilots in the hotel bars; the displaced farmers who handle the rotting carcasses; the night watchman, armed with a bow and a few poison-tipped arrows, who guards a fish-related research institute. He is paid $1 a day and found the job after his predecessor was murdered.

Filming with a skeleton crew - basically himself and another camera operator - Mr. Sauper has produced an extraordinary work of visual journalism, a richly illustrated report on a distant catastrophe that is also one of the central stories of our time. Rather than use voice-over or talking-head expert interviews, he allows the dimensions of the story to emerge through one-on-one conversation and acutely observed visual detail.

But "Darwin's Nightmare" is also a work of art. Given the gravity of Mr. Sauper's subject, and the rigorous pessimism of his inquiry, it may seem a bit silly to compliment him for his eye. There are images here that have the terrifying sublimity of a painting by El Greco or Hieronymus Bosch: rows of huge, rotting fish heads sticking out of the ground; children turning garbage into makeshift toys. At other moments, you are struck by the natural loveliness of the lake and its surrounding hills, or by the handsome, high-cheekboned faces of many of the Tanzanians. The beauty, though, is not really beside the point; it is an integral part of the movie's ethical vision, which in its tenderness and its angry sense of apocalypse seems to owe less to modern ideologies than to the prophetic rage of William Blake, who glimpsed heaven and hell at an earlier phase of capitalist development. Mr. Sauper's movie is clearly aimed at the political conscience of Western audiences, and its implicit critique of some of our assumptions about the shape and direction of the global economy deserves to be taken seriously. But its reach extends far beyond questions of policy and political economy, and it turns the fugitive, mundane facts that are any documentary's raw materials into the stuff of tragedy and prophecy.

Darwin's Nightmare Opens today in Manhattan.
Written (in English, Russian and Swahili, with English subtitles) and directed by Hubert Sauper; director of photography, Mr. Sauper; edited by Denise Vindevogel; produced by Edouard Mauriat, Antonin Svoboda, Martin Gschlacht, Hubert Toint and Mr. Sauper; released by Celluloid Dreams/International Film Circuit. At the IFC Center, 323 Avenue of the Americas, at Third Street, Greenwich Village. Running time: 107 minutes.
This film is not rated.
The myriad and altogether devastating effects of a "globalized" economy on the residents of a Tanzanian fishing village are depicted in this haunting, hard-hitting documentary. 1:47 (distressing scenes of squalor, handicapped people, drug use). In English, Russian and Swahili with subtitles. At the IFC Center, Manhattan.

Not just the fish are rotten

August 3, 2005

The "nightmare" depicted so graphically and appallingly here may not be directly yours. But the point made most effectively by Austrian filmmaker Hubert Sauper's film is that the perilous, shattered lives of those living in a Tanzanian fishing community are directly affected by the same "globalized" economy that could mess with you.

The story of "Darwin's Nightmare" really begins four decades ago when, in what's described as a "little scientific experiment," the Nile perch, a species of huge fish, is introduced to Tanzania's Lake Victoria. The fish are now harvested, chopped into filets and shipped to European and Japanese consumers while the Africans who catch and process them are left with rotting carcasses - and very little else.

With a roving eye and an attentive heart, Sauper's film takes in everyone involved in this miasma, from the crew members of the Russian cargo planes to the prostitutes who "service" them. There are those testifying of drug abuse among homeless children melting empty fish boxes for a poisonous high. HIV infection, violent crime, job-related illness and - oh, yes - the transport of weapons for ruinous African wars by the same planes that export fish filets.

One of the online comments I've seen about "Darwin's Nightmare" praised it as a movie that "hurt" to watch. And it's accurate. Most moviegoers would probably take it as a signal to stay as far away from this as possible. Don't.
August 3, 2005

Running time: 107 minutes. Not rated (disturbing images of poverty and violence). At the IFC Center, Sixth Avenue and Third Street.

AS the people who live near Lake Victoria in Tanzania starve, the region exports enough fish to Europe to feed millions.

The depressing documentary "Darwin's Nightmare" follows the associated pilots, prostitutes and peasants who circle the treasure of the Nile perch, a fish that ruthlessly consumes everything in its path but is tasty to eat.

There are bizarre and horrifying images: A night watchman stands guard with poison-tipped arrows wishing for war because it would bring jobs; villagers gather and eat maggot-covered fish carcasses. There's even a Michael Moore moment when the owner of the fish-processing factory shows us his novelty bass wall plaque with a fish that sings, "Don't Worry, Be Happy."

The documentary tries to pin Africa's suffering on capitalism, but dances around the real problem. Africa starves because corrupt governments own the natural resources and export them to buy weapons to keep their people at bay.

Changing that fact would require outside force, which would outrage the documentarians all over again.
"A fascinating cautionary tale in the guise of a documentary showing how, in the age of globalisation, things can evolve in the worst possible of unforeseen ways.  Witty, incisive, heart-breaking, angry, shocking, and very imaginative, it's yet further proof that Austrian film-makers are now getting things right."

Hubert Sauper's acclaimed documentary is a compelling cautionary tale that clearly shows how, in this age of globalisation, things can easily evolve in the worst possible of unforeseen ways. Back in the 1960s someone poured some non-native fish into Lake Victoria. The profoundly predatory Nile Perch was far bigger than its native rivals and, in killing off most species, also had a deleterious effect on the human population: farmers moved to the lake to become fishermen and satisfy the European and Russian demand for fish, which in turn caused massive economic change, sickness, poverty and, inevitably, political skulduggery.
Witty, provocative, angry and heart-breaking, this incisive, imaginative film ranges wide in the subjects it covers. Filming undercover gave Sauper access to an impressive array of people, from businessmen and pilots to prostitutes and EU politicians, some of them alarmingly frank in their admissions. Less an exposé of corrupt individuals than a terribly lucid investigation into mankind's mad capacity for (self-)destruction, it's a film that will surely prick the conscience of all who see it. GA

“Fascinatingly detailed and enriched by the candor and dignity of its shockingly deprived interview subjects. Sauper also has an admirable facility for getting close enough to his remarkably unguarded subjects - the pilots, politicians, factory owners, etc. - to show them not as villains, but as people.”
“Billed as a study of the Nile perch, a ruthlessly effective predator introduced into Lake Victoria 30 years ago, Darwin's Nightmare is in fact hardly about that at all. True, these giant fish are a constant presence in Hubert Sauper's sobering documentary, but the focus is not the lake's ecosystem but the personal stories of those who work in the fishing, filleting and transport industries that have colonised the Tanzanian shore.
Every day, vast Russian planes arrive in Mwanza airport in the north west of the country, leaving with a daily cargo of 500 tons of Nile perch destined for the Russian and European markets. What these planes carry on their way into Africa is a mystery that nobody wants to talk about, until a solitary, subdued pilot admits that he flies tanks and other weapons into Angola. That's where the real money lies. The fish are simply a bonus that fill up the planes on the flight back to Europe.
Most of the local people involved with the Nile perch have no idea about the hardware passing through their country. Many are grateful to the industry for the employment it provides, but it attracts domestic problems too. The job hunters flooding into the area encourage the spread of AIDS, while the large number of men with a little cash in their pockets and nothing to spend it on allows prostitution to flourish.
The cruellest irony is that while so much fish is exported to Europe, Tanzania itself is struggling to avoid famine, so a secondary industry has grown up drying and roasting the decayed, discarded fish carcasses, salvaging what nourishment remains. How much blame can be pinned on the fishing industry and how much should more properly be attributed to Africa's wider problems is open to question, but this is a desperately sad story, told by people who accept their plight with astonishing serenity. It is a great injustice that not all of them live through to the end of filming.”
Hubert Sauper's staggering documentary is essential viewing on the survival of two ruthlessly fittest species: the Nile perch, which quickly annihilated almost all other fish life in Tanzania's Lake Victoria after its artificial introduction in the '60s, and the omnivorous beast known as winner-take-all global capitalism. Cargo planes descend on the region with weaponry—apparently to restock nearby civil wars—and leave for Europe with loads of Nile perch while the AIDS-racked local population hovers on the brink of starvation. Sauper's stoically despondent film leaves little doubt that globalization's losers are slaves by any other name.
Jessica WINTER

The Descent of Man

Essential doc views globalization through prism of Tanzanian eco-disaster, sees colonialism

Darwin 's Nightmare

Written and directed by Hubert Sauper

Celluloid Dreams/International Film Circuit

Opens August 3, IFC Center


by Dennis Lim

August 2nd, 2005 4:16 PM

The Nile perch was introduced to Lake Victoria some 40 to 50 years ago, an apparent attempt to replenish the overfished waters that led to the extinction of hundreds of indigenous species. An oily-fleshed fish that reaches over six feet in length, the Lates niloticus rapidly emerged as the fittest specimen in its new habitat, depleting the food supply and preying on smaller fish (including its young). In a 2001 report, the World Conservation Union deemed the Nile perch one of the planet's 100 "worst invasive alien species." This ongoing ecological disaster happens to be the basis for a multimillion-dollar business: Tanzania , which owns 49 percent of Lake Victoria , is the main exporter of perch to the European Union. Bitter ironies come thick and fast in Hubert Sauper's essential documentary Darwin 's Nightmare, and the most obvious one may be that this unnatural abundance of a profitable protein source—an economic godsend, if you ask the on-message factory managers and government officials—coexists with inhuman levels of famine and poverty.

Quietly outraged and actively upsetting, Darwin 's Nightmare spirals out from a case study of one cannibalistic killer to a far bigger and more rapacious fish. The ruthless supremacy of the Nile perch and its devastating effect on the lake's ecosystem constitute a gruesomely resonant metaphor for the impact of global capitalism on local industry. From intimate camcorder interviews with fishermen, fishery workers, cargo pilots, and the prostitutes and street kids on the fringes of this lakeshore economic network, Sauper, an Austrian-born, Paris-based documentarian, constructs a detailed seismograph of predatory free trade's ripple effect.


At one point, after viewing a cautionary video about Lake Victoria at an ecological conference, a Tanzanian minister blithely accuses the filmmakers of accentuating the negative: "What about the beautiful areas?" It's safe to assume he would take greater exception to Darwin 's Nightmare, a crescendo of dismay that uncovers fresh horrors in almost every scene. Each appalling revelation is topped by a ghastlier one. Not only do the fishermen live in work colonies with no medical care and easy access to HIV-positive prostitutes (a pastor Sauper interviews gently discourages condom use), they're sent home to die before they get too ill, due to the prohibitive cost of corpse transport. Not only can most Tanzanians not afford the thick white perch fillets that are consumed by millions of Europeans daily, they're forced to literally pick on the rotting remains:

Darwin 's Nightmare finds its most Brueghelian images at a sort of open-air factory, where ammonia-emitting, maggot-swarmed perch carcasses are dried and fried, repackaged as a local subsistence food. And in an even grimmer form of recycling, the factories' leftover packing materials are collected by children who melt down the plastic and inhale the fumes.


Sauper avoids voice-over and uses sparing titles, but there's no mistaking the film's point of view. In one unapologetic gut-punch sequence, he cuts from the fish dump, where an employee partially blinded by ammonia attests that her life has improved since she started working there, to a European trade delegation droning on about the perch industry's improving infrastructure and cleanliness standards, and in turn to footage of young boys fighting over a few mouthfuls of rice. The film returns repeatedly to the visual motif of Russian cargo planes taking off and landing over Lake Victoria—Sauper at first seems to be making the point that they leave heaving with crates of fish (the wrecks of overloaded planes still dot the airstrip) and fly in empty, a symbol of the take-and-take relationship that the West has long dictated with Africa. But the gradually divulged reality proves worse still: Many of the planes arrive loaded with the weapons that sustain the bloody conflicts raging nearby.


Praising Sauper's Kisangani Diary, an account of Rwandan refugees in the Congo , the ethnographer and filmmaker Jean Rouch used the phrase "a cinema of contact." Darwin 's Nightmare likewise benefits from Sauper's proximity with his subjects, some of whom possess a big-picture understanding of their plight that is of no practical use to them. Perhaps the film's most vivid figure, Raphael, a night watchman with bloodshot eyes, notes that war, besides profiting the powerful, is also an appealing financial option for those lucky enough to join the army. Darwin 's Nightmare strings together cruel ironies into a work of harrowing lucidity. It illuminates the sinister logic of a new world order that depends on corrupt globalization to put an acceptable face on age-old colonialism.




Darwin 's Director Hubert Sauper on the Ethics of Free Trade and Filmmaking

by Joshua Land

August 2nd, 2005 4:25 PM write to us


How did the project first come about?

I made another movie in the Congo in '97. And the only way to get into the region was to use the U.N. aircraft. I got friendly with the pilots and they said, "Don't think we only bring [humanitarian aid] to the Congo ." I said, "What else are you bringing?" "Everything you need for the war." Of course they wouldn't tell me any of this on-camera. But I figured it would be worth a few years of my life to make a movie out of this! So I got to know this world of arms trafficking. Not necessarily illegal arms trafficking but also just arms transport from one government to another. Which is no less of a crime in my eyes.


Did you have any qualms about including the footage of the kids sniffing glue?

Not at all. It was something that I'd seen every day. My attitude is to document as [well] as I can. It doesn't mean that I don't care. It means [those are the moments] when I was filming. At other moments I was bringing them to the hospital. But that's not the subject of the film. I don't want to send a message that things are going wrong, but I'm a nice guy!


You talk about how the consumer democracy form of capitalism has "won" the global struggle in the Darwinian sense. Do you think there's any way to stop the kind of things we see in this film?

There are two ways. The first is to get much wider awareness of what we're doing by opening [these] markets. The other possible solution is global breakdown. I don't see [how] current developments can keep on going. There's a big difference between knowing and awareness. You don't need me to tell you that kids are starving in Africa . But I can give you a different awareness in the language of art. There isn't anything new in my movie. It's all known. I just give it a face. Somehow that transforms our knowing into understanding. At least that's what I hope. go to next article in film

Debates surrounding the film / Débats autour du film

LES KAUFMAN: A Scientist’s Letter on the Veracity of the Film, “Darwin’s Nightmare” February 22, 2006

LES KAUFMAN: Lettre d’un scientifique à propos de la véracité du film « Le Cauchemar de Darwin »
22 février 2006

NICK FLYNN: Darwin’s Nightmare & The World Bank 17 mars 2006

NICK FLYNN: Le Cauchemar de Darwin et la Banque Mondiale 17 mars 2006

EIRIK G. JANSEN: Evolutions recentes dans les usines de poisson d’Afrique de l'est

A Scientist’s Letter on the Veracity of the Film, “Darwin’s Nightmare”
February 22, 2006

Dear Journalists, Film Lovers, and Concerned Citizens,

Hubert Sauper’s documentary, “Darwin’s Nightmare”, has come under fire from some who feel that the situation and events depicted in the film could not possibly be true.  My purpose here is to comment upon the situation as portrayed in the film, based on personal observation and experience, and on the scientific literature.  I am a scientist who has been working on the biology and fisheries of Lake Victoria since 1989, including more than twenty visits to the region ranging in length from two weeks to nearly three months.   During this time I led a communal research effort that spawned ecological and fisheries restoration projects totaling over 100 million dollars, published many scientific papers, and gave input to regional policy makers.  We launched programs to safeguard the endangered aquatic wildlife of the lake, and heard from innumerable people in all walks of life related to the lake and its fisheries.  I also worked as a World Bank consultant to help create the Lake Victoria Environmental Management Project, and the Lake Victoria Fisheries Organization.  I know Lake Victoria. 

I have seen the film three times.  It is a very powerful film and to achieve this, Sauper employed narrative devices that some people do not approve of.  You can argue with Sauper’s aesthetics, choice of talking heads, and attention to the dark side of peoples’ lives.   But you are not going to have much luck arguing with the facts as presented in the film.   The essential points that this film portrays are true. 

It really is true that during the filming the number of people outside Africa that fed daily upon pricey exported Nile perch fillets was of the same order as the number of people widely reported by the press (who were quoting UN statistics) as starving to death in Tanzania alone.  You can actually go right now on the web to the following URL to see what CNN has to say about food security in East Africa as of a couple of weeks ago:  French film historian Francois Garcon contests the place of Lake Victoria Nile perch in the story as told in the film, claiming that 74% of the Nile perch caught from Lake Victoria are not exported, and that 40% are consumed locally.  I do not know where he got his numbers from, but they do not match anything that I have seen reported elsewhere, and are utterly inconsistent with my own observations and experiences at lakeside.  Somewhere around 200,000 metric tons of fish (annual catches and estimates of them vary) are caught from the lake each year.  They dress out, as a crude estimate, to a bit less than half that weight.  The transport planes depicted in the film left Mwanza at least twice daily, each with 50 metric tons of fillets.  That is just Mwanza; planes also fly out of Kenya and Uganda.  At two flights a day, that would be roughly 200,000 pounds of fish protein (taking into account the weight of packaging), enough to feed quarter-pound portions to 800,000 people.   Two loads per day out of Mwanza are on the low side, and that is just one point of export.  Even if we figure on European portions, that is a lot of full tummies someplace…but not in Africa.  Huge numbers of people are starving right near the lake that supplies so much food to the rest of the world.   That is a simple fact.  
Whose fault is it that Africans starve while hundreds of thousands of tons of high quality fish protein go overseas?  And is it not true that the fish transport planes are primary agents of the arms trade to central Africa?  Perhaps the film does convey a simplistic view of a complex problem, as claimed by Garcon.   That does not change the nature or the existence of the problem.   Maybe good journalism and a free press can turn up some more definitive answers, but shooting the messenger is not going to help anybody. 

As the film also depicts, thousands of jobs were created by the packing plants, of which there are currently ten in Tanzania alone.   But does this represent an increase in the number of jobs per capita?  We have to consider the hordes of people attracted to the lake basin in the hopes of getting a job.  Most of these do not succeed, so they just hang out and hang on when their dreams elude them.  You must also take into account the jobs and social fabric that were destroyed in the transformation from the old fisheries to the new.  All through Africa and indeed much of the world, women traditionally are the fishmongers, bringing income to the family.  But they need fish to sell, and the industrialized Nile perch fishery has created a hermetically sealed fish meat pipeline that nearly cuts out that traditional economic sector.  Diabolically, the product now available to the women is the frame and head left over when the fillets are taken for export.   And those frames and heads, only with connections.  The life-giving connections are enhanced by another kind of connection that aggravates the region’s struggle with HIV/AIDS.  Not only that, the frames that can be had have often been poorly handled and are rotten and maggoty by the time they get to the smoker.  Not always, but often, just as depicted in the film.  

It is also true that only a tiny proportion of Lake Victoria commercial fish product (other than frames) is consumed locally.   The stuff is too damned expensive.  Not only Nile perch, but even other species, such as tilapia, are out of range of the average citizen.    By 2000 it was actually blowing my own budget to purchase fish at market or roadside, except as an occasional treat.  I like smoked tilapia very much, so I’d haggle for it along the Jinja-Kampala road in my field fatigues, accompanied by well-dressed businessmen and women from the big city.  As a fish biologist I am lucky because my colleagues and I can just go fishing for data and then eat our study specimens when we are done taking measurements and samples.  Others are not so lucky.  Since at least the late 1990’s, quality fresh fish of any kind has been a luxury item for the urban elite, foreign diplomats, and wealthy tourists.  A close friend from Kenya told me the other day that local hotel managers are starting to find it beyond their means to serve fish in the hotel restaurants.  It is also important to know that among the hundreds of endemic (occurring nowhere else in the world) species of fishes driven extinct or nearly so by the massive ecological transformations in Lake Victoria, there are about a dozen delicious and locally prized food fishes that are now extremely scarce.   The last refuge of the poor was a tiny minnow, known in Tanzania as “dagaa,” that can be dried and eaten as whitebait.  But dagaa are sometimes worth more as an additive for chicken feed than as food for the poor, so these, too are funneled into food for the rich. 

Right there in the film my good colleague Professor Phillip Bwathondi, head of fisheries research in Tanzania, makes a reasonable plea that the world should see a balanced view of Lake Victoria, the good along with the bad.  Many times the film alludes to the good- the money flowing into the region, the new jobs, the new rich- but the good of the Nile perch fishery is clearly not the film’s primary focus.  Net regional wealth and the number of wealthy people very obviously increased during my time in East Africa.  I saw this in a surge of pretty houses and gardens and gated communities going up around the lake.   You won’t see many of these in the film, nor was much of the magnificent scenery, lovely happy people, and beautiful wildlife of the region in evidence.  In the balance, though, only a very small proportion of the people in the lake basin have enjoyed a much improved life by virtue of the Nile perch export fishery. 

So in sum, there has, after all, been some positive impact from the globalization of the exotic Nile perch fishery in the Lake Victoria Basin.  “Darwin’s Nightmare” simply suggests that the benefit happens to pale against the mountain of misery that came along with it.   This is consistent with my own observations.  Of course, that shouldn’t be the case: the hundreds of millions of dollars generated by the Nile perch fishery should be improving lies, advancing education, alleviating poverty across the board.  So is it true that this is not happening?  Who is responsible for critically testing this assertion? 

The burden of proof here is not on the film or the filmmaker, but on the leaders in the region, and on the international agencies with whom they have labored to subsidize the creation and rules of engagement for the Nile perch fishery.  It is up to them to engage an unbiased party to weigh the evidence, consider the facts, and erase doubts about the stark picture presented by this film.  So far, we have seen only protest letters, not careful analysis or critical review.  What I can tell you is that the original plans for the EU and World Bank projects on Lake Victoria- the downside of globalization aside- were quite good.  They included things like a cess on Nile perch to go to fishery sustainability and environmental restoration.  There was an education outreach program for the lake basin.  There was a large biodiversity research and conservation program to preserve both the environmental machinery that maintains the lake (including the hundreds of endangered fish species), and the economically valuable wildlife and wildlife habitats around the lake.  There was active stakeholder involvement, and the lakeside residents were asked to list the material benefits that they and their communities would most like to see from the fishery.  It’s just that these projects have not gone altogether according to plan.   In fact, the four components just mentioned (financial sustainability, education outreach, biodiversity conservation, stakeholder consideration), have failed to come to pass in a meaningful way.  There has been some good.  The fishery infrastructure has been built up along with better roads and such.  And, a vibrant crop of young Africans have obtained advanced degrees with support from these two big fisheries aid projects.  Hopefully this next generation of scientists and leaders can make a difference to the people and the environment of Lake Victoria, and not just by relocating piles of paper in offices.

The situation about Lake Victoria is actually worse than the film showed, for there are new developments.   First off, the Nile perch fishery is being managed into the ground, and not for lack of knowing better.  It is just short of a miracle that there are any Nile perch left to export, and these are looking rather shy lately.  (The packers actually like the smaller fish- portion control- but only down to so small).  Second, the effects of a regional drought have been compounded by stunningly irrational water management decisions, causing an electric power crisis and political friction with the Egypt, downstream along the River Nile.  That’s been getting most of the press the last few weeks.  They call it “pulling the plug on Lake Victoria.”

Both situations could have been avoided, and can still be repaired.  Scientists of the fishery research institutes in Tanzania, Uganda, and Kenya have worked closely together with that funding from the World Bank and the European Union- working as a regional team for the first time since Idi Amin- and have repeatedly come up with sound advice on how to make the Nile perch fishery sustainable.   They continue to gather new data and, as part of the international community of science, regularly reexamine and update their advice to decision makers.  Yes, indeed, if Sauper had actually interviewed a Tanzanian fishery scientist in addition to the Tanzanian Fishery Research Institute’s askari (nightwatchman), perhaps this would have made it into the film.   However, had this happened and had the scientists been as outspoken as the nightwatchman, they would have stood an excellent chance of being sacked by the government.  Anyway, most of their scientific advice has not been put into force.  The fishery has declined, and will most likely continue to do so unless political leaders decide that children and grandchildren are as important as money in the hand today.  Of course, this problem is not unique to Lake Victoria.  It is the story of industrial fisheries all over the world, which is what makes this story so transportable overseas, just like the perch fillets themselves.    In New England, where I come from, when people trash the fisheries (which we have) fishermen’s families do suffer but they generally do not die.  We do not have millions of folk hovering here between life and death from starvation or AIDS.  That is the difference, and the high tragedy of the story told in the film. 

My colleagues and I have learned a few things in our years of work in Lake Victoria.  We learned that the Nile perch fishery could be sustained.  We learned that at the same time, many of the hundreds of species of native fishes that are not yet extinct could be brought back to abundance, including traditional food fishes.  We learned that enduring ecological health, though a different health than before, could be restored to Lake Victoria; and that the secret to doing so lies in a balance between the new and the old lake biology and socioeconomics.  “Darwin’s Nightmare” simply shows the fact that what could happen, hasn’t happened.  The knowledge to do it is there, quite some resources to do it are available, but the will is someplace else.  

Two weeks from today will mark the end of the seventeenth year that I have been working on the science of Lake Victoria.   Compared to some amongst my circle of colleagues, I am still a newcomer.   Needless to say, “Darwin’s Nightmare” has been much the topic of the day in our community, both those African-born and African-adopted, like me.   All of us were shocked and depressed by this film.  We reacted that way because to us, East Africa pulls on our heartstrings with a power and poignancy equal to, perhaps greater than, our own birth homes.  To us, Lake Victoria is a place of beauty, majesty, fascination, wonder and love.  We have experienced all of this, alongside the everyday tragedy that you can see accurately portrayed in the film.  I have seen it with my own eyes, and studied the material basis of this tragedy for many, many years.  The film shows mostly the tragedy.  But this tragedy is no lie. 


Les Kaufman
Professor of Biology
Boston University Marine Program
Center for Ecology and Conservation Biology
Pew Fellow in Marine Conservation
Senior Principal Investigator,
Marine Management Area Science
Conservation International

Darwin’s Nightmare & The World Bank
17 mars 2006

Two weeks ago the World Bank in Washington D.C. screened the documentary film Darwin’s Nightmare for about 70 bank workers. I was present, along with Les Kaufman, a marine biologist who has spent the last 17 years working to salvage Lake Victoria. Dr. Kaufman is one of the scientists that Hubert Sauper, the director of Darwin’s Nightmare, worked closely with while researching his film. I also worked closely with Sauper, traveling with him in Tanzania to assist in any way I could—holding the microphone, guarding equipment, waiting in this office or that for an official to appear with a needed document. I am also credited with being an “artistic collaborator” on the film—in many respects, a film like this is a conceptual project, and thereby entails much discussion to sort through the gathered images and facts in order to come to some semblance of “the truth”. A difficult project, certainly, but I can attest that Sauper was scrupulous in ferreting out his information, in some instances relying on the research of scientists like Kaufman and others, and at other times simply synthesizing facts that are readily available to anyone interested in finding them out, such as the tonnage of fish that flies out daily, or the number of dead in the Congo in the last few years as a result of armed conflict. None of these facts are in serious dispute—the fish goes somewhere, the guns come from somewhere. The difficult part, the part that makes this film art, was in constructing a narrative around these facts, in the attempt to make the incomprehensible comprehensible.

After the screening at the World Bank there was a heated panel discussion. I was on the panel, as well as Les Kaufman, a couple economists from the World Bank, and a fisheries representative from Tanzania. The film seemed to move some members of the audience, yet many seemed content quote numbers, such as the GDP in Tanzania being up 7% this year. I pointed out that the problem with a figure like this is that it doesn’t take into account the distribution of that wealth. They did not have this figure, nor could they say what percentage of the $300 million dollars the export of Nile perch brings into the region that actually stays in the region. The fish plant owner depicted in the film was quite candid in our conversations with him that he leaves none of his money in Tanzania, preferring safer investments, such as hotels in Canada. I pointed this out to the members of the World Bank, and suggested that it would be worthwhile to recalculate their numbers with this in mind. It is not so far fetched to imagine, I said, that all the fish plant owners feel the same as the one presented in the film, and thereby very little of that $300 million would actually benefit the average Tanzanian, beyond the bribes needed to keep the machine oiled.

Should I not mention bribes here? Our host at the World Bank took me aside after the panel and the shouting had died down, and informed me that it was perhaps hard for me to understand, that it was very complicated, that the local governments were so corrupt, that the money just disappears. Yes, I said, the local governments are bribed, but who is it that bribes them? And where does the money come from to bribe them? And why is it spent? And is he who offers the bribe less to blame than he who takes it? The reason for the bribe is quite simple—to facilitate the flow of fish out of the country (you could substitute whatever resource you wish here: diamonds from Sierra Leone, bananas from Guatemala). It seems, I said to our host, actually quite simple—since the World Bank controls the purse strings, it would be every easy to direct where the money goes. If, say, the World Bank dictated that 50% of the fish had to remain in Tanzania at a price the locals could afford, that would be fairly simple to monitor. If food security for Africa were a priority, that is.

Eirik Jansen, a sociologist from Oslo University who works for the Norwegian Embassy, was also extensively consulted in the making of the film. Dr. Jensen has spent 20 years working on food security around Lake Victoria, yet for some reason the letter he sent in support of Darwin’s Nightmare wasn’t included in the handout distributed at the World Bank screening, though it had been forwarded to our host. In it Dr. Jensen points out that 90% of the Nile perch above 1kg goes for export to the 35 factories around the Lake, and the local people are left with Nile perch fingerlings and perch of such poor quality that the factories will not take them. And yes, just as portrayed in the film, the locals are left the bones of fish to eat. That local people eat the bones and heads that are left behind is another fact that is not seriously in dispute, though it is deeply disturbing. 

During the panel discussion a question was asked as to why the film didn’t show the good that development had brought to the Lake. I offered that we could have shown the one major road project being completed by an Italian construction company while we were filming, a very high-tech road that connected the fish factory with the airport, thus assuring the fish a speedier transport out of Africa. I doubted that was the kind of good they wanted shown, and even the audience of the World Bank laughed at this. The rest of the infrastructure—schools, hospitals, roads, water—these do exist in a minimal fashion in Mwanza, often due to missionary work or NGOs. But go a half hour from the center and it is deeply 3rd world, with a few more high-tech flourishes (freezers, trucks) to facilitate the removal of resources. Yes, these factories have provided jobs to the area, but as Eirik Jansen’s research has shown, for every job created in the export industry, 6-8 jobs were lost in the informal sector.

I spent some time on the coast of Tanzania before going to Lake Victoria, and during that time I was working on a book that dealt, in part, with homelessness in the United States. When I mentioned homelessness to people on the coast, an area which is more traditional and doesn’t have any great resource to be exported, no one knew what I was talking about. What is homelessness? they asked. If you have seen the film you will know that no one in Mwanza would ever ask that question—homelessness is all around them. 50% of the children around Lake Victoria are malnourished, and now 3.5 million in Tanzania face starvation, up from 2 million when the film was completed.

Some claim that “Darwin’s Nightmare” suggests that fish are being traded directly for weapons—a claim that anyone who was even half-awake during to the film would be embarrassed to make, for fear of showing a gross ignorance of the most basic forces of globalization. As the film suggests, the fish leave for one reason, the guns come in for another, and often, not always, on the same planes. Often the guns are not unloaded in the same city the fish are loaded in, often the money for fish is in no way connected to the money for weapons, that’s Globalization 101. That Hubert Sauper left that for the viewers to surmise reveals only that he trusts the intelligence of his audience, the vast majority of whom got it.

One of the great strengths of this film is that we are left with a great, if unsettling, compassion for all of the characters—the pilots, the fish factory owner, the homeless kids, the prostitutes, the fishermen—we are left with a deeper understanding of why they do what they do, caught up as they are in the same self-devouring system, where the few profit so excessively over the many. It’s an old story. I actually heard myself announcing to the World Bank last week that I was not a communist, but that the game of capitalism as it is practiced at ground-zero Lake Victoria is deeply unjust, and ultimately life-threatening to millions, and that is the simple message of the film.

I remember before being part of this film that I would read the headlines (New York Times, mostly) about Africa and think, Maybe Africans are insane—famine and war, famine and war, forever. By showing where some of the food goes and where most of the guns come from, Hubert Sauper has done us all a great, eye-opening, fog-lifting service. He has revealed what is beneath the most obvious layer of reality that one might see on a short trip to Lake Victoria. In doing so it has become more difficult to claim the problem is very, very complicated. Perhaps the solution is very, very simple.    

Nick Flynn
author of “Encore une nuit de merde dans cette ville pourrie”
(Gallimard-Du Monde Entier)


Éléments de biographie

Les Kaufman travaille à la conservation des espèces aquatiques. Il étudie l’impact de l’activité humaine sur les processus sous-jacents qui sont responsables de la diversité aquatique et de son maintien. À l’heure actuelle, il concentre sa recherche à la conservation des espèces qui vivent dans les eaux douces des Grands Lacs d’Afrique de l’Est (et tout particulièrement le Lac Victoria) et les conséquences indirectes sur la pêche sédentaire en Nouvelle Angleterre par la destruction de l’habitat. La recherche de Kaufman est focalisée sur les mécanismes de spéciation et d’extinction, et sur le développement des méthodes de manipulation biologique visant à restaurer les habitats aquatiques.

Quelques ouvrages publiés

Batjakas, I.E., R.K. Edgar and L.S. Kaufman. 1997. Comparative feeding efficiency of indigenous and introduced phytoplanktivores from Lake Victoria: Experimental studies on Oreochromis esculentus and Oreochromis niloticus. Hydrobiologia 347:75

L.S. Kaufman and P. Ochumba. 1993. Evolutionary and conservation biology of cichlid fishes are revealed by faunal remants in Lake Victoria. Conservation Biology 7(3): 719-730.

L.S. Kaufman. 1992. Catastrophic change in species-rich freshwater ecosystems, the lessons of Lake Victoria. Bioscience 42:846

L.S. Kaufman. 1990. Challenges to fish faunal conservation programs as illustrated by the captive biology of Lake Victoria cichlids. In: Proceedings of the 5th International Congress on Breeding Endangered Species. Univ. of Cincinnati, p. 105-120

Lettre d’un scientifique à propos de la véracité du film « Le Cauchemar de Darwin »
22 février 2006

Chers journalistes, amoureux du cinéma et citoyens responsables,

le documentaire d’Hubert Sauper, « Le Cauchemar de Darwin », se trouve être la cible de certaines personnes qui ont le sentiment que la situation et les faits dépeints dans le film ne sauraient être vrais. Je souhaite ici commenter la situation décrite dans le film, sur la base de mon expérience et de mes observations personnelles, et de divers écrits scientifiques. Je travaille en tant que scientifique sur la biologie et les pêcheries autour du Lac Victoria depuis 1989, ayant effectué dans le cadre de ma recherche plus d’une vingtaine de séjours dans la région, variant d’une durée de deux semaines à près de trois mois. Pendant cette période, j’ai mené un effort de recherche collectif qui a donné lieu à des projets de renouvellement écologiques des pêcheries s’élevant à plus de 100 millions de dollars, publié de nombreuses communications scientifiques, et suggéré des orientations aux responsables politiques de la région. Nous avons déclenché des programmes pour la sauvegarde de la faune aquatique en voie d’extinction du lac et écouté d’innombrables personnes de tous horizons, se rattachant d’une manière ou d’une autre au lac et à l’activité de pêche qui y est liée. J’ai également travaillé en tant que consultant pour la Banque Mondiale, pour la création du Projet de Gestion Environnementale du Lac Victoria (Lake Victoria Environmental Management Project), ainsi qu’à l’Organisation des Pêcheries du Lac Victoria. Je connais le Lac Victoria.

J’ai vu trois fois « Le cauchemar de Darwin ». C’est un film puissant et pour atteindre cette puissance, Sauper s’est servi de dispositifs narratifs que certains désapprouvent. On peut contester l’esthétique de Sauper, le choix des personnes à qui il donne la parole et l’attention qu’il porte au côté sombre de la vie des gens. Mais vous aurez bien du mal à contester les faits présentés dans le film. Les points essentiels que ce film décrit sont réels.

Il est bien réel qu’à l’époque du tournage, le nombre de personnes se nourrissant quotidiennement des coûteux filets de perche du Nil en dehors de l’Afrique était du même ordre que le nombre de personnes communément rapporté par la presse (qui citaient des statistiques des Nations Unis) mourant de faim dans la seule Tanzanie. Vous pouvez d’ailleurs vous rendre directement sur le lien Internet suivant pour voir ce que CNN avait à dire à propos de la sécurité alimentaire en Afrique de l’Est, il y a quelques semaines :
Le spécialiste d’histoire du cinéma François Garçon conteste la place de la perche du Nil du Lac Victoria dans l’histoire racontée par le film, déclarant que 74 % de la perche du Nil pêchée dans le Lac Victoria n’est pas exportée et que 40% est consommée localement. Je ne sais pas où il est allé chercher ses chiffres inconsistants, mais ils ne concordent avec aucun autre des chiffres que j’ai pu voir rapportés par ailleurs, et ne concordent en rien avec ce que j’ai pu observé et ce dont j’ai fait l’expérience personnellement au bord du lac. Environ 1 000 tonnes de poisson sont pêchées dans le lac chaque jour (les prises annuelles et leurs estimations varient). Ce qui représente environ la moitié en termes de poisson une fois traité. Les transports aériens dépeints dans le film partaient de Mwanza au minimum deux fois par jour, chargés chacun de 50 tonnes de filets. Uniquement pour Mwanza. Et il y a aussi des avions qui partent du Kenya et d’Ouganda. En comptant deux vols par jour, ça fait environ 200 000 livres de protéine de poisson (en comptant le poids de l’emballage), de quoi offrir une portion de poisson d’un quart de livre à 800 000 personnes. Deux cargaisons par jour de Mwanza, et il s’agit d’une estimation basse et d’un seul point d’export. Même en se basant sur des portions européennes, ça fait beaucoup d’estomacs remplis quelque part… mais pas en Afrique. Un nombre de gens très important est en train de mourir de faim, juste à côté du lac qui fournit tant à manger au reste du monde. C’est un simple fait.

Comme le film le décrit également, des milliers d’emplois ont été créés par les usines de conditionnement de poisson, aujourd’hui au nombre de dix pour la seule Tanzanie. Mais est-ce que cela représente une augmentation du nombre d’emplois par habitant ? Il est nécessaire de prendre en compte les hordes de gens attirés vers le bassin du lac dans l’espoir d’obtenir un travail. La plupart n’en trouvent pas et restent dans les parages, essayant de tenir bon alors que leur rêve leur échappe. Il faut également tenir compte des emplois et du tissu social détruits par le processus de transformation des anciennes aux nouvelles pêcheries. À travers toute l’Afrique, et la majeure partie du monde d’ailleurs, ce sont traditionnellement les femmes qui vendent le poisson, contribuant ainsi au revenu de la famille. Mais il leur faut du poisson à vendre, et la pêche industrielle de la Perche du Nil a créé un nouveau modèle de transformation de la viande de poisson hermétiquement étanche qui supplante presque entièrement ce secteur économique traditionnel. Ce qui reste maintenant à disposition des femmes, ce sont la carcasse et la tête des poissons dont on ne se sert pas pour l’exportation des filets. Et cela, seulement si elles ont des contacts. Ces contacts vitaux peuvent se doubler d’un autre type de contact qui ne fait qu’aggraver le combat de cette région avec le VIH/SIDA. En outre, les carcasses que l’on arrive à trouver ont souvent été traitées de façon inadéquate et sont souvent pourries et remplies de vermine au moment où elles sont servent de repas. Pas toujours, mais souvent, comme c’est montré dans le film.

Il est également vrai qu’une toute petite proportion du produit commercial lacustre du Lac Victoria (autre que les carcasses) est consommé localement. Le poisson coûte bien trop cher. Non seulement la perche du Nil, mais également d’autres espèces, comme le tilapia, sont hors de portée du citoyen moyen. Dès 2000, il était déjà presque hors de mon budget de m’acheter du poisson au marché ou au bord de la route, sauf pour des occasions spéciales. Comme je suis friand de tilapia fumé, j’allais marchander le long de la route de Jinja-Kampala lors de mes enquêtes sur le terrain, en compagnie des hommes et femmes d’affaires bien habillés de la grande ville. Grâce à notre position de biologistes spécialistes de la vie aquatique, nous avons la chance, mes collègues et moi, de pouvoir aller pêcher quelques poissons au titre de la recherche pour manger ensuite les spécimens de recherche sur lesquels nous sommes censés relever mesures et échantillons. D’autres n’ont pas cette chance. Depuis la fin des années 90 au moins, le poisson frais de qualité est devenu une denrée rare réservée à l’élite urbaine, aux diplomates étrangers et aux riches touristes. Un proche ami du Kenya m’a dit récemment que les directeurs des hôtels des environs commencent à ne plus avoir les moyens de proposer du poisson dans les restaurants des hôtels. Il faut également savoir que parmi les centaines d’espèces de poissons du lac (ce qui est unique au monde) en voie de disparition ou déjà disparues à cause des énormes transformations écologiques du Lac Victoria, une douzaine de délicieux poissons appréciés localement pour la consommation sont à présent extrêmement rares. Le dernier refuge du pauvre était un minuscule vairon, connu en Tanzanie sous le nom de ‘dagaa’, que l’on peut sécher et manger en petite friture. Mais le dagaa peut parfois valoir davantage en additif pour la nourriture de poulet que pour nourrir les pauvres et fait de plus en plus partie lui aussi du régime des riches.

Dans le film même, mon cher collègue, le professeur Phillip Bwathondi, directeur de la recherche pour les usines de pêche en Tanzanie, demande raisonnablement que le monde puisse avoir une vision juste du Lac Victoria, les bons aspects tout autant que les mauvais. Le film fait allusion à de nombreuses reprises aux bons aspects – l’argent qui circule dans la région, les nouveaux emplois, les nouveaux riches – mais le film ne se concentre clairement pas sur les bons aspects de l’exploitation de la perche du Nil. La richesse nette de la région et le nombre de gens riches ont clairement augmenté lors de mes différents séjours en Afrique de l’Est. J’ai pu le constater par la poussée de jolies maisons, jardins, quartiers protégés tout autour du lac. Vous n’en verrez pas grand chose dans le film, pas plus que de magnifiques paysages, de gens beaux et heureux et la magnifique faune de la région. Mais finalement, seule une toute petite proportion des gens du bassin du lac ont pu profiter de cette amélioration de la vie grâce à l’exploitation de la perche du Nil pour l’exportation.

En résumé donc, il y a bien eu, après tout, un certain impact positif lié à la globalisation de l’exotique pêche de la perche du Nil dans le bassin du Lac Victoria. « Le Cauchemar de Darwin » suggère simplement que les bénéfices sont un peu légers vis-à-vis de l’importance de la misère qui l’a accompagné. Ce qui corrobore mes propres observations. Évidemment, tel ne devrait pas être le cas : les centaines de millions de dollars générés par la pêche de la perche du Nil devraient améliorer la vie des gens, faire progresser l’éducation, alléger la pauvreté à tous les niveaux. Est-il donc vrai que ce n’est pas ce qui se passe ? Qui peut contester cette affirmation ?

La charge de la preuve ici n’incombe ni au film ni au réalisateur, mais aux leaders de la région et aux agences internationales avec qui ceux-ci ont travaillé pour financer la création et les lois d’engagement concernant l’exploitation de la perche du Nil. C’est à eux qu’il revient d’engager une équipe impartiale afin d’examiner les signes, soupeser les faits et ôter tout doute à la rude image que donne ce film.

Cela fait aujourd’hui dix-sept ans que j’étudie le Lac Victoria. En comparaison à certains des collègues de mon réseau, je ne suis encore qu’un nouveau venu. Inutile de dire que « Le cauchemar de Darwin » a fait l’objet de nombreuses discussions au sein de notre communauté, chez les Africains de souche comme chez les Africains d’adoption, comme moi-même. Ce film nous a tous bouleversés, déprimés. Nous avons ainsi réagi parce que pour nous, l’Afrique de l’Est tire les cordes de notre cœur avec une puissance et une émotion égales, et peut-être même grandes, que nos propres lieux de naissance. Pour nous, le Lac Victoria est un lieu de beauté, de majesté, de fascination, de merveille et d’amour. Nous avons tous ressenti cela, en même temps que la tragédie du quotidien que l’on voit dépeinte dans le film avec précision. J’ai pu moi-même l’observer, et j’ai étudié le fondement matériel de cette tragédie pendant de nombreuses, nombreuses années. Le film choisit de montrer principalement la tragédie. Mais cette tragédie n’a rien d’un mensonge.


Les Kaufman
Professeur de Biologie
Programme d’Etudes Marines de l’Université de Boston
Centre d’Ecologie et de Biologie de la Conservation
Chercheur (Pew Fellow) en Conservation Marine
Senior Principal Investigator,
Marine Management Area Science
Conservation International


Nick Flynn a publié deux ouvrages de poésie, ‘Some Ether’ (Graywolf Press, 2000) et ‘Blind Huber’ (Graywolf Press, 2002), qui lui ont valu plusieurs récompenses prestigieuses aux Etats-Unis. Stanley a décrit son deuxième ouvrage en ces termes, c’est un « acte d’imagination poétique comme nul autre ». Il a également reçu des bourses de la Fondation Guggenheim et de la Amy Lowell Traveling Poetry Fellowship.
Il a publié en 2005 des ‘mémoires’ sous le titre provocant de ‘Another Bullshit Night in Suck City’, un livre qui part sur les traces de son père, SDF à Boston.
Le livre a connu un certain succès critique et public aux Etats-Unis et a été publié en plusieurs langues. Il vient de sortir en France (Encore une nuit de merde dans cette ville pourrie) chez Gallimard – du Monde entier.

Nick Flynn a participé à l’un des voyages qu’Hubert Sauper a effectués en Tanzanie pour le tournage du « Cauchemar de Darwin », apparaissant au générique du film en tant que ‘field poet’.

Le Cauchemar de Darwin et la Banque Mondiale
17 mars 2006

Il y a deux semaines, la Banque Mondiale, à Washington, a organisé une projection du film documentaire « Le cauchemar de Darwin », pour quelques 70 employés de la banque. J’y ai assisté, avec Les Kaufman, un biologiste spécialisé dans la recherche marine qui travaille depuis 17 ans à la sauvegarde du Lac Victoria. Le Dr. Kaufman est l’un des scientifiques avec qui Hubert Sauper, le réalisateur du « Cauchemar de Darwin », a beaucoup collaboré pendant la phase de recherche de son film. J’ai également travaillé étroitement avec Sauper, l’accompagnant dans un de ses voyages en Tanzanie en l’aidant de diverses façons – à tenir le micro, surveiller son matériel, attendre dans tel ou tel bureau qu’un employé veuille bien se montrer avec le papier qu’il nous fallait. J’apparais également au générique du film en tant que ‘collaborateur artistique’ sur le film. À bien des égards, un film comme celui-ci est un projet conceptuel et provoque de ce fait de nombreuses discussions afin de parvenir à faire la part des images et des faits pour arriver à un semblant de ‘vérité’. Un projet difficile, certes, mais je peux attester que Sauper a été scrupuleux dans la recherche de son information, se fiant d’une part aux travaux de recherche de scientifiques tels que Kaufman - et de nombreux autres, des universités de Harvard, Boston, Leiden, Dar es Salaam - et se livrant d’autre part à un simple travail de synthèse à partir d’éléments tout à fait accessibles à quiconque cherche à les trouver, tel que le tonnage de poisson qui s’envole chaque jour ou le nombre de morts au Congo ces quelques dernières années suite au conflit armé. Aucun de ces éléments ne sont contestables – le poisson part bien quelque part, les fusils arrivent bien de quelque part. La difficulté, ce qui rend ce film artistique, a été de construire un récit autour de ces faits pour essayer de rendre l’incompréhensible compréhensible.

La projection de la Banque Mondiale a été suivie d’un débat animé. Je faisais partie des personnes invitées au débat, de même que Les Kaufman, quelques économistes de la Banque Mondiale et des représentants Tanzaniens des usines de pêche. Le film paraissait avoir ému quelques-unes des personnes présentes mais la plupart ont semblé se satisfaire des citations de chiffres tels que l’augmentation du PIB de 7 % en Tanzanie cette année. J’ai fait remarquer que le problème, avec un tel chiffre, c’est qu’il ne tient pas compte de la répartition de cette richesse. Ce chiffre-là, ils ne l’avaient pas et ne pouvaient pas davantage dire quel pourcentage des 300 millions de dollars générés par l’exportation de la perche du Nil dans la région reste dans la région. Le propriétaire d’usines de poisson que l’on voit dans le film s’est montré tout à fait franc lors de nos conversations avec lui, nous indiquant qu’il ne plaçait aucune partie de son argent en Tanzanie, préférant de plus sûrs investissements, tels que des hôtels au Canada. Je l’ai fait remarquer aux membres de la Banque Mondiale, en leur suggérant qu’il serait utile de refaire leurs calculs en gardant cela à l’esprit. Il n’est pas totalement inconsidéré d’imaginer, leur ai-je dit, que tous les propriétaires d’usines de poisson aient le même sentiment que celui que l’on voit dans le film et qu’ainsi une toute petite partie des 300 millions de dollars profite réellement au Tanzanien moyen, en dehors des pots-de-vin nécessaires au bon fonctionnement de la machine.

Ne faut-il parler ici des pots-de-vin ? Notre hôte de la Banque Mondiale m’a pris en aparté à la suite du débat, après que les clameurs se soient apaisées, pour m’informer qu’il m’était peut-être difficile de comprendre à quel point c’était complexe, que les gouvernements locaux étaient vraiment très corrompus et que l’argent tout simplement, disparaissait. Oui, lui ai-je dit, les gouvernements locaux sont soudoyés, mais qui donc les soudoie ? Et d’où vient l’argent qui sert à les soudoyer ? Et pourquoi dépense-t-on cet argent ? Et celui qui offre le pot-de-vin est-il moins blâmable que celui qui le prend ? La raison d’être du pot-de-vin est très simple – faciliter l’afflux de poisson en dehors du pays (on pourrait ici y substituer à peu près n’importe quelle ressource souhaitée : des diamants au Sierra Leone, des bananes au Guatemala, etc.). Il semble, j’ai dit à notre hôte, que cela soit en fait assez simple – puisque la Banque Mondiale tient les cordons de la bourse, il serait très simple d’orienter où va l’argent. Si, disons, la Banque Mondiale imposait que 50 % du poisson reste en Tanzanie à un prix abordable pour les gens du pays, ce serait assez simple à contrôler. Enfin, si la sécurité alimentaire pour l’Afrique était une priorité.

Eirik Jansen, un sociologue de l’Université d’Oslo qui travaille pour l’ambassade norvégienne, a également été beaucoup consulté par Hubert Sauper au cours de la réalisation de ce film. Le Dr. Jansen a passé 20 années à travailler sur la sécurité alimentaire autour du Lac Victoria mais, pour une raison ou pour une autre, la lettre qu’il a envoyée à l’appui du « Cauchemar de Darwin » n’a pas été incluse dans les photocopies de documents distribués lors de la projection à la Banque Mondiale, bien qu’il ait bien été envoyé à notre hôte. Dans cette lettre, le Dr. Jansen fait remarquer que 90 % des perches du Nil de plus d’un kilo partent pour être exportées dans les 35 usines situées autour du lac et il ne reste aux habitants que les jeunes poissons et les perches de qualité telle que les usines ne veulent pas les accepter. Et c’est vrai, tout comme on le voit dans le film, il ne reste aux habitants que les carcasses de poisson à manger. Le fait que les habitants de la région mangent les carcasses et la tête qui restent est un autre fait que l’on ne peut sérieusement contester, bien qu’il soit extrêmement gênant.

Pendant le débat, quelqu’un a demandé pourquoi le film ne montrait pas les bons aspects que l’exploitation avait entraîné dans la région lac. J’ai donc suggéré que l’on aurait pu montrer l’unique projet de grande route à avoir été mené à bout par une entreprise de travaux italienne pendant que nous filmions, une route très sophistiquée qui reliait les usines de poisson à l’aéroport, assurant ainsi au poisson de partir plus rapidement par avion pour l’étranger. Je doutais que ce soit le genre de bons côtés qu’ils veuillent montrer et même le public de la Banque Mondiale a rigolé à cette remarque. Le reste de l’infrastructure (écoles, hôpitaux, routes, eau) sont effectivement présent en quantité minimale à Mwanza, et sont souvent dûs au travail de missionnaires ou d’ONGs. Mais si l’on se rend à quelques minutes du centre, on se retrouve en plein tiers-monde, quelques fioritures high-tech en plus (congélateurs, camions) pour faciliter l’enlèvement des ressources. Oui, ces usines ont effectivement fourni des emplois à la région, mais comme les recherches d’Eirik Jansen le montrent, pour chaque emploi créé dans l’exportation, 6 à 8 emplois ont disparu dans le secteur informel.

J’ai passé quelque temps sur la côte en Tanzanie avant de me rendre au Lac Victoria, travaillant à un livre qui traitait, en partie, des SDF aux Etats-Unis. Lorsque je parlais des SDF aux gens de la côte, un endroit plus traditionnel et qui n’offre pas beaucoup de ressources à exporter, personne ne comprenait de quoi je parlais. C’est quoi un SDF ?, me demandaient-ils . Si vous avez vu le film, alors vous savez qu’à Mwanza, personne ne m’aurait posé la question – il y a partout des SDF. 50 % des enfants autour du lac Victoria souffrent de malnutrition et, à présent, 3,5 millions de personnes en Tanzanie sont confrontés à une famine extrême, alors qu’ils étaient 2 millions à la fin du tournage du film.

Certains prétendent que « Le Cauchemar de Darwin » insinue que les poissons sont directement troqués contre des armes – ce que nul spectateur même à moitié endormi pendant le film ne saurait dire sans gêne, par peur de faire preuve d’une ignorance crasse des forces les plus élémentaires de la globalisation. Ainsi que le film le suggère, le poisson part pour une raison, les fusils arrivent pour une autre raison, et souvent, pas toujours, à bord des mêmes avions. Souvent, les fusils ne sont pas déchargés dans la même ville que celle où l’on charge les poissons. Parfois, l’argent des poissons n’est en aucune façon lié à l’argent des armes. C’est une leçon très élémentaire de globalisation. Le fait qu’Hubert Sauper ait laissé cela à l’entendement des spectateurs ne fait que révéler qu’il a confiance dans l’intelligence du public, ce que la vaste majorité d’entre eux a d’ailleurs saisi.

L’une des grandes forces du film est qu’il nous laisse un sentiment de compassion immense, bien que troublant, envers tous les personnages – les pilotes, le propriétaire de l’usine de poissons, les gamins des rues, les prostituées, les pêcheurs. Tout cela nous laisse une compréhension plus profonde des raisons pour lesquelles ils font ce qu’ils font, pris comme ils le sont dans le même système, qui se dévore lui-même, où le plus petit nombre profite de manière tellement écrasante du plus grand nombre. C’est une vieille histoire. Je me suis en fait entendu dire à l’assistance de la Banque Mondiale, il y a deux semaines, que je n’étais pas communiste, mais que le jeu du capitalisme tel qu’il est pratiqué au niveau de base du Lac Victoria est profondément injuste et non équitable, représentant une menace certaine pour des millions de personnes. C’est le simple message du film.

Je me souviens qu’avant de travailler sur ce film, quand je lisais les titres des journaux (le New York Times surtout) sur l’Afrique, je me disais, les Africains sont peut-être fous – famine et guerre, famine et guerre, sans fin. En montrant où va une partie de la nourriture et d’où viennent la plupart des fusils, Hubert Sauper nous a rendu le grand service de nous ouvrir les yeux et de lever le voile. Il a révélé ce qui se trouve sous la couche de réalité la plus évidente que l’on peut voir si l’on part faire un voyage rapide sur les rives du Lac Victoria. Il nous est maintenant plus difficile de prétendre que le problème est très, très compliqué. Peut-être la solution est-elle très, très simple.

Nick Flynn
Auteur de « Encore une nuit de merde dans cette ville pourrie »
(Gallimard – Du monde entier)


Eirik G. Jansen est Dr. Philos en Anthropologie Sociale de l’Université d’Oslo (1985). Sa thèse de doctorat s’intitulait : « Rural Bangladesh – Competition for Scarce Ressources » (Le Bengladesh rural, rivalité pour des ressources rares), édité par les Presses de l’Université de Norvège/ Presses de l’Université d’Oxford.
Sa thèse de Magister Artium (1974), à l’université de Bergen, s’intitulait : « Les pêcheurs de la partie kenyane du Lac Victoria ».
De 1995 à 1999, il prend un congé exceptionnel du Ministère des Affaires Etrangères, à Oslo, pour travailler en tant que Conseiller Technique à un projet de recherche et de développement concernant le passage à l’échelle mondiale des poissonneries du Lac Victoria en Afrique de l’Est.
Un projet actuellement mis en œuvre par l’IUCN (The World Conservation Union).

Email :

Suite à la publication d’un petit article dans Libération, une semaine avant les Césars, reprenant les propos de François Garçon publiés dans les Temps Modernes, Hubert a soumis une traduction de l’article aux principaux scientifiques avec qui il a travaillé pour la recherche sur ce film, et voilà ce que lui a envoyé Eirik G. Jansen, dont le cv figure plus haut.

Des chiffres datant de mars 2006 :

  • Environ 500 000 tonnes de poisson a été pêchée annuellement dans le Lac Victoria au cours des 15 dernières années. Ces dernières années, les prises ont décliné en raison d’une pêche trop importante.
  • Environ 90 % des perche du Nil au-dessus d’un kilo partent pour l’exportation dans les 35 usines situées autour du lac.
  • Ils ne reste aux gens de la région que les jeunes poissons et les perches de trop mauvaise qualité pour être acceptées par l’usine et les carcasses de perche du Nil (après transformation en filets).
  • Environ 5 à 10% des poissons pêchés sont des tilapia. Le tilapia est sous le coup d’une interdiction d’export car ce poisson est réservé à la consommation locale. En raison du déclin de la pêche, le tilapia, depuis quelques années, est également transformé en filets par les usines pour être exporté.
  • En raison de l’importante augmentation de la quantité de poisson exporté ou transformé en farines de poisson, les études montrent que la consommation de poisson a décliné autour du Lac Victoria.
  • Les études montrent également que dans de nombreuses communautés autour du lac, près de la moitié des enfants souffre de malnutrition.
  • En raison de la pression énorme exercée par les usines de poisson autour du Lac Victoria, le gouvernement Tanzanien a levé son interdiction d’exportation du poisson à nageoires des zones côtières et quelques usines d’exportation se sont déjà établies sur la côte de l’Océan Indien.

Concernant la sécurité alimentaire et les emplois

  • Si vous allez sur les nombreuses plages sur lesquelles le poisson est débarqué, sur les rives du Lac Victoria, vous y trouverez un ou plusieurs gros camions en train d’attendre la pêche du jour. Chaque camion ramasse de 5 à 7 tonnes de poisson pour le conduire aux usines.
  • Sur les mêmes plages, il y aura peut-être 50 femmes qui font le commerce du poisson, en majeure partie le poisson de mauvaise qualité et le poisson trop petit, que les usines rejettent. Avant que les camions ne viennent jusqu’à ces plages, il y avait sans doute quelques centaines de femmes sur les plages qui ramassaient l’intégralité de la pêche. Chaque femme achetait du poisson pour la somme de 3 à 10 dollars américains. Elles emmenaient ensuite le poisson jusqu’aux marchés locaux pour le vendre aux consommateurs de la région. Ces femmes faisaient de remarquables vendeuses de poisson pour les gens locaux, leur expliquant la valeur nutritionnelle du poisson. Le poisson était parfois vendu frais aux marchés des environs, d’autres fois il était traité par les femmes (séché au soleil, salé ou fumé) pour être vendu sur des marchés plus distants.
  • Il y a à présent une telle quantité de poisson qui part directement dans les usines par camions ou dans les usines de farine de poisson pour les sardines, ‘dagaa’, qu’il y a bien moins de poisson disponible pour ces femmes à vendre, préparer et transporter. Ce commerce, ce processus local de transformation et de transport du poisson très intensif en main-d’œuvre occupaient des centaines de milliers de personnes, principalement des femmes, qui gagnaient chacune pas plus d’un ou quelques dollars par jour. Les études ont montré que cet argent était dépensé en nourriture et en frais de scolarité pour les enfants (la recherche montre que les pêcheurs, pour la plus grande partie, dépense leur argent dans l’alcool).
  • Certaines des femmes qui ont perdu leur emploi dans le secteur informel ont pu trouver un emploi dans les usines d’exportation ou être absorbées par le processus de transformation et de vente des carcasses de perches du Nil. Mais la grande majorité de ces femmes ont perdu leur source de revenu quand les usines et les camions ont pris le pas. Des enquêtes et des études de terrain montrent qu’un grand nombre de ces femmes passent maintenant leur temps ‘assises’, un terme dont elles se servent elles-mêmes, et n’ont pas réussi à trouver de véritable source de revenu alternative.
  • Les usines et les gouvernements commettent une grossière erreur quand ils déclarent créer des emplois dans l’industrie d’exportation. Ils n’ont aucune statistique concernant le nombre de femmes qui ont perdu leur emploi et ils n’ont aucune statistique concernant la chute de consommation de poisson autour du lac. Et, bien plus préoccupant, ils ne se soucient pas même de collecter ces statistiques.

Le rapport « From local to Global Markets » (Du marché local au marché global), de    Richard O. Abila et moi-même, détaille clairement le processus de perte d’emplois entraîné par les usines. Nous avons estimé que pour chaque emploi créé dans l’industrie d’exportation (y compris les emplois dans les usines), 6 à 8 emplois étaient perdus dans le secteur informel. (Ces résultats ont ensuite été repris dans différents journaux européens).

Eirik G. Jansen
Mars 2006

Article de Eirik G. Jansen paru dans la Revue Durable le 19 mars 2006


Les usines de poisson d’Afrique de l’Est ont connu des transformations spectaculaires au cours des 25 dernières années. Alors que ce n’étaient que de petites usines locales avec très peu d’investissements étrangers dans les lacs et les zones côtières proches de l’Océan Indien, les usines de poisson actuelles  plus en plus dominées par les capitaux nationaux et internationaux.

Jusqu’à maintenant, le Lac Victoria a tout particulièrement été visé par ces grands changements. C’est dû à l’explosion de la pêche de la perche du Nil au début des années 1980. Au cours des années 80 et début 90, ce sont quelques 35 usines d’exportation qui se sont installées sur les bords du lac au Kenya, en Tanzanie et en Ouganda. Depuis 20 ans, la perche du Nil représente 40 à 60 % des 500 000 tonnes pêchées par année. 80 à 90 % de la perche du Nil pêchée, au-dessus de 1 kg, est exportée vers les pays du nord (l’Union Européenne reçoit 60 % de la quantité exportée). Les perches du Nil qui restent accessibles aux marchés locaux sont les jeunes perches, le poisson rejeté par les usines et les ‘carcasses’ ou ‘squelettes’ de la perche qui restent après la transformation en filets. Mais cette chair qui reste sur la carcasse est elle-même de plus en plus transformée en farine de poisson destinée à une alimentation animale, tout particulièrement pour les élevages de poulet.

Environ 30 pour cent du total de la quantité pêchée dans le lac Victoria consiste en de petites sardines (dagaa, en swahili). Cette sardine était considérée comme ‘l’aliment de régime du pauvre’, et restait abordable pour la plupart des gens. Cette petite sardine est riche en protéines, vitamines, zinc, fer, etc. Une cuillerée de ce poisson au quotidien peut couvrir les besoins essentiels d’alimentation d’un enfant en pleine croissance. Il y a quelques années, on estimait que la moitié des dagaa, au Kenya, était transformée en farine de poisson. La situation était similaire en Ouganda et en Tanzanie. Quelques hommes d’affaire ont montré de l’intérêt pour développer un marché d’exportation de farine de poisson à partir du dagaa. Près de la moitié des enfants autour du Lac Victoria souffrent de malnutrition. Dans de nombreux endroits autour du lac, l’UNICEF et d’autres donateurs doivent approvisionner les cliniques et les hôpitaux locaux en vitamines et en protéines qu’ils importent du nord.

Les gouvernements de ces trois pays d’Afrique de l’Est ont développé avec enthousiasme l’industrie d’exportation de poisson. L’industrie d’exportation a reçu le soutien des banques de développement internationales. L’Union Européenne a contribué à assurer que le poisson exporté répond aux normes d’hygiène établies par l’UE. Les gouvernements et les partenaires de développement ont montré peu d’intérêt à satisfaire les intérêts des pêcheurs locaux, des plusieurs milliers de femmes qui faisaient le commerce et la préparation du poisson et des consommateurs locaux.

Des études faites au Kenya montrent pour chaque emploi créé dans l’industrie d’exportation, ce sont 6 à 8 emplois qui disparaissent dans le secteur informel. Cela touche tout particulièrement ces plusieurs milliers de femmes qui, à petite échelle, préparent et font le commerce du poisson, qui ont perdu leur emploi. Les consommateurs ont aussi de plus en plus de mal à trouver du poisson, et celui-ci est de moins en moins abordable. Une grande partie des pêcheurs qui auparavant étaient eux-mêmes propriétaires de leurs bateaux de pêche et de leur équipement sont maintenant liés aux usines par un crédit et ne perçoivent de ce fait qu’un salaire minimum.

La ‘pêche trop intensive’ est une sérieuse préoccupation pour les pêcheries du Lac Victoria et de nombreux indices montrent une décrue de la quantité de poisson pêchée. Ce qui inquiète les propriétaires des usines d’exportation de poisson. De nouvelles usines d’exportation se sont ainsi établies sur les rives du Lac Albert, en Ouganda, et il y a également des projets d’usine d’exportation sur le lac Kyoga, en Ouganda et sur le lac Tanganyika, également en Tanzanie.

Jusqu’à une période récente, l’exportation de poissons à nageoires était interdite pour les zones côtières de la Tanzanie (on n’exportait que les crevettes, poulpes et homards). En raison de la pression exercée par les usines d’exportation, cette interdiction a été levée pour une période d’essai. Actuellement, plusieurs usines exportent des poissons à nageoires de la côte et d’autres usines d’exportation vont peut-être s’y installer.

En partie du soutien que la Norvège offre depuis plus de 10 ans au Parc maritime de Mafia, situé dans les eaux côtières de la Tanzanie, l’ambassade de Norvège de Dar es Salaam a décidé, conjointement avec le département de pêche du Ministère des ressources naturelles de Tanzanie, de surveiller l’impact de la levée d’interdiction d’exportation de poisson à nageoire. Ce contrôle doit adopter une approche ‘holistique’, en déterminant l’impact en termes de durabilité des ressources en poisson et, de manière plus large, de la situation de subsistance de la population locale.

Eirik G. Jansen
19 mars 2006
Article paru dans La Revue Durable.